Yngre kineser avvisar fabriksjobb som driver ekonomin

SHENZHEN, 21 nov (Reuters) – Julian Zhu, som växte upp i en kinesisk by, såg sin far bara några gånger om året när han återvände på semester från sitt ansträngande jobb på en textilfabrik i södra Guangdong-provinsen.

För hans fars generation var fabriksarbetet en livlina ur fattigdomen på landsbygden. För Joe, och miljontals andra unga kineser, är den låga lönen, de långa timmarna av jobbigt arbete och risken för skador inte längre ett uppoffring värt att göra.

“Efter ett tag gör det här jobbet dig bedövad”, sa 32-åringen, som lämnade löpande band för några år sedan och nu försörjer sig på att sälja mjölkersättning och leverera skotrar till stormarknader i Shenzhen, teknologinavet i södra Kina . . “Jag kunde inte stå ut med upprepningen.”

Att Zhou och andra kineser i 20- och 30-årsåldern avvisar fräsverksarbete bidrar till en allt större brist på arbetskraft som frustrerar tillverkare i Kina, som producerar en tredjedel av de varor som konsumeras över hela världen.

Fabrikschefer säger att de kommer att producera mer och snabbare, eftersom yngre blod ersätter deras åldrande arbetsstyrka. Men att erbjuda de högre lönerna och bättre arbetsvillkor som unga kineser vill ha riskerar att urholka deras konkurrensfördelar.

Och mindre tillverkare säger att stora investeringar i automationsteknik är osannolika eller oförsiktiga eftersom stigande inflation och lånekostnader dämpar efterfrågan på Kinas viktigaste exportmarknader.

Mer än 80 procent av de kinesiska tillverkarna stod inför brist på arbetskraft i år, allt från hundratals till tusentals arbetare, motsvarande 10 procent till 30 procent av deras arbetsstyrka, visade en undersökning av CIIC Consulting. Kinas utbildningsministerium förutspår en brist på nästan 30 miljoner tillverkningsarbetare år 2025, mer än Australiens befolkning.

På pappret råder ingen brist på arbete: cirka 18 % av kineserna i åldern 16-24 är arbetslösa. Bara i år gick en grupp på 10,8 miljoner utexaminerade ut på en arbetsmarknad som, förutom tillverkning, är mycket dämpad. Kinas ekonomi, drabbad av COVID-19-restriktioner, en svacka på fastighetsmarknaden och regulatoriska debatter om teknik och andra privata industrier, står inför sin långsammaste tillväxt på decennier.

Klaus Zankel, ordförande för Europeiska handelskammaren i södra Kina, flyttade till regionen för cirka två decennier sedan, när universitetsutexaminerade var mindre än en tiondel av årets siffror och hela ekonomin var cirka 15 gånger mindre i nuvarande amerikanska dollar. Betingelser. Han driver en fabrik i Shenzhen med cirka 50 anställda som tillverkar magnetiskt skärmade rum som används av sjukhus för MRI och andra procedurer.

Zankel sa att Kinas svindlande ekonomiska tillväxt de senaste åren har höjt ambitionerna hos de yngre generationerna, som nu ser hans arbetsfält som allt mer oattraktivt.

“Om du är ung är det mycket lättare att göra det här jobbet, klättra uppför stegen, göra lite mekaniskt arbete, hantera verktyg etc., men de flesta av våra installatörer är i 50- till 60-årsåldern”, sa han. “Förr eller senare måste vi ta in fler unga, men det är väldigt svårt. Kandidaterna tittar snabbt och säger: “Nej tack, det är inte för mig.”

National Development and Reform Commission, China Macroeconomic Management Agency och ministerierna för utbildning och mänskliga resurser svarade inte på förfrågningar om kommentarer.

moderna tider

Tillverkare säger att de har tre huvudsakliga alternativ för att hantera bristande matchning på arbetsmarknaden: offra vinstmarginaler för att öka lönerna; investera mer i automatisering; Eller hoppa på vågen av frigörelse som startade av den ökade rivaliteten mellan Kina och väst och flytta till billigare betesmarker som Vietnam eller Indien.

Men alla dessa val är svåra att genomföra.

Liu, som driver en anläggning i elbatteriets leveranskedja, har investerat i mer avancerad produktionsutrustning med bättre digitala mätningar. Enligt honom har de äldre arbetarna svårt att hänga med i den snabbare utrustningen, eller att läsa data på skärmarna.

Liu, som liksom andra fabrikschefer vägrade att ge sitt fullständiga namn så att han kunde tala fritt om Kinas ekonomiska avmattning, sa att han försökte locka yngre arbetare med 5 procent högre löner, men fick den kalla axeln.

“Det är som Charlie Chaplin”, sa Liu och beskrev sina arbetares prestation och anspelade på en scen i filmen “Modern Times” från 1936 om amerikanska industriarbetares oro under den stora depressionen. Huvudpersonen Little Tramp, spelad av Chaplin, kan inte hålla jämna steg med att skruvarna dras åt på ett löpande band.

Kinesiska beslutsfattare har betonat automatisering och industriell uppgradering som en lösning på en åldrande arbetsstyrka.

Landet med 1,4 miljarder människor, på randen av en demografisk nedgång, var ansvarigt för hälften av robotinstallationerna 2021, en ökning med 44 procent jämfört med föregående år, sa International Federation of Robotics.

Men automatiseringen har gränser.

Dottie, chef på ett reningsverk för rostfritt stål i staden Foshan, har automatiserad produktförpackning och rengöring av arbetsytor, men säger att en liknande lösning för andra funktioner skulle vara för dyr. Unga arbetare är dock viktiga för att hålla igång produktionen.

“Våra produkter är riktigt tunga och vi behöver folk för att flytta dem från ett bearbetningsförfarande till ett annat. Det kräver arbete vid heta temperaturer och vi har svårt att rekrytera för dessa förfaranden”, sa hon.

Brett, chef på en fabrik som tillverkar spelkontroller och tangentbord i Dongguan, sa att beställningarna har halverats de senaste månaderna och att många av hans kollegor har flyttat till Vietnam och Thailand.

Han “bara funderade på hur han skulle överleva detta ögonblick”, sa han och tillade att han förväntade sig att säga upp 15 procent av sina 200 anställda, även om han fortfarande ville ha yngre muskler på sina löpande band.

Motstridiga ambitioner

Konkurrenskraften för Kinas exportorienterade tillverkningssektor har byggts upp under flera decennier på statligt subventionerade investeringar i tillverkningskapacitet och låga arbetskostnader.

Att upprätthålla detta status quo krockar nu med ambitionerna hos en generation av mer utbildade kineser om ett bekvämare liv än det dagliga mödan av sömn-arbete-sömn-för-morgondagens måltid som deras föräldrar fick utstå.

Istället för att nöja sig med jobb under sin utbildningsnivå sökte rekordstora 4,6 miljoner kineser till forskarstudier i år. Det finns 6 000 ansökningar till varje tjänst inom statsförvaltningen, rapporterade statliga medier denna månad.

Många unga kineser anammar också alltmer en minimal livsstil som kallas “ligga platt”, gör precis tillräckligt för att klara sig och avvisar China Inc.:s råttrace.

Ekonomer säger att marknadskrafterna kan tvinga både unga kineser och tillverkare att stävja sina ambitioner.

“Ungdomsarbetslösheten kan behöva bli mycket värre innan obalansen kan korrigeras”, säger Xiao Chen, professor i finans vid University of Hong Kong.

År 2025, sade han, kanske det inte finns någon större brist på arbetare “eftersom efterfrågan säkerligen kommer att minska.”

“du känner dig fri”

Joes första jobb var att skruva in falska diamanter i armbandsur. Han arbetade sedan i en annan fabrik och designade plåtlådor för mooncakes, en traditionell kinesisk bageriprodukt.

Hans kollegor delade med sig av hemska historier om arbetsskador som involverade vassa metallplåtar.

När han insåg att han kunde undvika att återuppleva sin fars liv gick han i pension.

Nu gör han försäljning och leveranser, han tjänar minst 10 000 yuan ($1 421,04) i månaden, beroende på hur många timmar han lägger ner. Det är nästan dubbelt så mycket som han skulle ha tjänat i en fabrik, även om en del av skillnaden beror på logi, som många fabriker. ha en egen sovsal.

“Det är hårt arbete. Det är farligt på de trafikerade vägarna, i blåst och regn, men för yngre människor är det mycket bättre än fabriker,” sa Joe. “Du känner dig fri.”

Xiaojing, 27, tjänar nu 5 000 till 6 000 yuan i månaden som massör i ett exklusivt område i Shenzhen, efter en treårig vistelse på en skrivarfabrik där hon tjänade 4 000 yuan i månaden.

“Alla mina vänner i min ålder har lämnat fabriken”, sa hon och tillade att det skulle vara en svår uppgift att få henne att återvända.

“Om de betalade 8 000 innan övertid, visst.”

($1 = 7,0371 kinesiska yuan renminbi)

Redigerat av Marius Zaharia och David Croshaw

Våra standarder: Thomson Reuters Trust Principles.