“Vi är inte din fiende”, säger sydkoreanska lastbilschaufförer som strejkar för skydd av minimilöner

UIWANG, Sydkorea, 5 december (Reuters) – Inuti fem vita tält utanför Uiwang containerdepå nära Seoul, kurrar omkring 200 strejkande lastbilschaufförer runt gasolvärmare och försöker bekämpa den bittra kylan och regeringens berättelse att de är välbetalda ” arbetararistokrater.”

Alla är medvetna om vilken inverkan deras strejk hade på sydkoreaner vid en tid av rekordstor inflation. Men dessa förare, och tiotusentals andra i strejk över hela landet, säger att deras krav på starkare minimilöneskydd är allt som står mellan dem och fattigdom.

“Vi är inte fienden. Vi är lojala mot vårt land eftersom vi bidrar till export”, säger Kim Young-chan, en 63-årig containerbilschaufför som transporterar exportprodukter som hushållsapparater och kosmetika mellan Uiwang och hamnen i Busan. . “Våra pengar är sträckta för att äta och leva i en månad. Arbetararistokrati? Det här är nonsens.”

Mot bakgrund av stigande bränslekostnader uppmanar så många som 25 000 lastbilschaufförer regeringen att införa ett permanent minimilönesystem känt som Safe Transport Rate, som tillfälligt infördes 2020 för en liten del av de drygt 400 000 lastbilsförarna. .

President Yoon Seok-yeol sa att hans administration inte skulle ge efter för vad han kallade “omotiverade krav” från lastbilsfacket, eftersom den andra stora strejken på mindre än sex månader stör tillgången på bilar, cement och bränsle. Inrikesministern och det styrande partiets talesman kallade lastbilschaufförerna för “arbetsaristokrati”.

Bleka och orakade kommer förarna fram ur sina tält flera gånger om dagen för att läsa slagord och dela ut flygblad.

Kim sa att höga dieselpriser innebar att deras liv inte var bättre än i juni, då de gick i en åtta dagar lång strejk. Han tjänar cirka 3 miljoner won ($2 300) i månaden, mycket mindre än förra året eftersom dieselpriserna nästan har fördubblats.

Konsumentpriserna i landet steg också med 5% i november jämfört med ett år tidigare.

Kim sa att det krossade hans hjärta att hans fru, efter pensionsåldern, var tvungen att arbeta för att försörja familjen, torka golv och laga mat mot lön.

“Kanske kan våra liv bli bättre om fraktpriserna är stabila”, sa han.

Regeringen och facket satt ner för samtal två gånger, men höll sig långt ifrån varandra i två nyckelfrågor: förlängningen av minimilönereglerna efter slutet av detta år och deras utvidgning till förmån för ytterligare lastbilschaufförer.

Regeringen har specifikt sagt att den inte kommer att utöka minimilöneskyddet till lastbilschaufförer inom bränsle- och stålindustrin, och sagt att de redan är välbetalda.

Oron växer på grund av brist på bensin och dyrare råvaror som orsakar ekonomisk smärta.

Lee Ji-on, 36, läkare och tvåbarnsmamma, sa att hon skyndade sig att fylla sin bil på torsdagen på grund av bristbekymmer.

“Jag vill att regeringen och lastbilarna ska komma fram till en överenskommelse så snart som möjligt. Strejker som denna eller av tunnelbanearbetare eller offentliga tjänstemän – den skadan görs direkt mot vanliga människor som mig”, sa Lee.

I början av strejken, nära en stor oljelagringsanläggning som förser bensinstationer i Seoul, parkerade ett dussin strejkande tankbilschaufförer sina lastbilar för att störa trafiken. I torsdags slutade de efter att boende klagat.

“Jag vet att folk får kalla fötter av den här strejken och de säger “Varför igen?”, säger Ham Sang-jun, 49, en chaufför som transporterar olja från toppraffinören S-Oil Corp. (010950.KS) till bensinstationer.

I mitten av fredagen hade 60 bensinstationer gått torra, sa industriministeriet. Stationer över hela landet hade ett genomsnittligt utbud på cirka en vecka, eftersom de säkrade lager före strejken. Läs mer

Tillsammans med Ham har cirka 90 procent av de 340 tankbilschaufförer som kontrakterats för att leverera S-Oil-produkter lämnat jobbet, enligt Lee Geum-sang, deras fackliga ledare.

Deras familjer fruktar att de kommer att förlora sina jobb.

Mamman, en pappa till två tonåringar, tjänar cirka 3 miljoner till 4 miljoner won i månaden och arbetar 12 timmar om dagen, fem dagar i veckan, ofta över natten och på helger. Det är 2 miljoner vunna mindre än förra året på grund av bränslekostnader.

“Jag är ledsen mot min fru och mina barn, för jag är ingen bra far”, sa han. “Men vi måste fortsätta strejken för en bättre framtid 10 år framåt.”

Rapportering av Ju-min Park och Minwoo Park; Redigerad av Jack Kim och Jerry Doyle

Våra standarder: Thomson Reuters Trust Principles.