Varför Latifis F1-karriär förtjänar mer än att bli en internetmeme

Tillbaka på senvåren, när det första mullret av Alpines plan att placera Oscar Piastri Williams När nästa år började dyka upp verkade skriften sitta på väggen för Latifi.

Hans kamp på banan innebar att det inte fanns en enorm mängd för att stärka hans sak för att behålla sin Williams-enhet nästa år, vilket gjorde fredag Bekräftelse på att hans kontrakt inte kommer att förlängas, ett föga överraskande besked.

Men nyheten ger Latifi möjlighet att nu ta nästa steg i sin racingkarriär och erbjuda lite avslutning. Hans tre säsonger i F1 kanske inte gav de resultat han ville ha, men de innehöll också några extremt svåra omständigheter – ett tufft piller att svälja efter att så många år förberett sig för att ta steget och uppfylla din dröm om att bli F1-förare.

Latifi gick med i F1-rutnätet för 2020 med en hel del tester under bältet, gjorda både privat och på officiella möten, och visade i F2 att han har takten att öka. Men eftersom Williams fortfarande återhämtade sig från en kort säsong 2019, avskuren från resten av F1-paketet, skulle det alltid vara svårt för honom att påverka.

Det är innan du tänker på att säsongen komplicerades av COVID, försenade hans debut till juli, och det faktum att Latifi hade talang som George Russell vända mot garaget. Det var ingen lätt utgångspunkt för en rookie.

Latifis F1-debut 2020 kom efter att pandemin förflyttade början av året till juli

Foto: Steven T / Motorsport bilder

De första genombrotten kom förra året när Williams började hitta mer prestanda, och fastnade på baksidan av mittfältet. Det dåliga loppet i Ungern gjorde att Latfi kunde få sina första F1-poäng med en sjunde plats, vilket markerade Williams första poäng på mer än två år. Russells tårar kan vara det avgörande minnet av den dagen, men Latifis ansträngningar var också nyckeln. Ytterligare en poäng kom på Spa när regnet kom och förkortade processen, vilket gav honom en nionde plats efter ett stabilt kvalpass på lördagen.

Sedan hände Abu Dhabi.

Effekten av slutet av förra säsongen på F1 som helhet är välkänd. Men Latifi är ibland en bortglömd person i berättelsen. När fallet började blev han utsatt för löjliga anklagelser, övergrepp och till och med dödshot, vars svårighetsgrad gjorde att han fruktade för sin säkerhet. Det var sjukt att tänka på att en racerförare som helt enkelt gjorde ett misstag skulle utsättas för sådana våldsamma attacker från onlinetroll.

Latifi kan ha arbetat för att försöka ta sig vidare från Abu Dhabi, men det är lättare sagt än gjort. Detta kommer att ha en stor mental inverkan på vem som helst, oavsett hur stark de kan vara i sin träning som elitidrottare. I en intervju nyligen på The High Performance Podcast sa Williams F1-chef Jost Capito att han trodde att effekterna av Abu Dhabi hade påverkat Latifis tidiga säsongsform.

“Det var väldigt svårt,” sa Capito. “Alla som inte har varit med om det har ingen aning om hur det känns. Även om du stänger av dina sociala medier är du i kontakt med andra människor som fortfarande ser det. Du vet att det händer, och du kan bara inte komma bort.

“Jag är säker på att det påverkade hans körning efter det. Jag är övertygad om det. Jag kan förstå det, och det var därför vi gav honom förtroendet och stöttade honom hela säsongen.”

Latifi utsattes för hot och övergrepp efter att hans krasch fick den titelavgörande säkerhetsbilen i Abu Dhabi

Latifi utsattes för hot och övergrepp efter att hans krasch fick den titelavgörande säkerhetsbilen i Abu Dhabi

Foto: Glenn Dunbar / Motorsport bilder

Latifis kamp för formen jämfört med sin lagkamrat fortsatte även när Russell ersattes av mig Alex Albon. Han blev förvirrad av bilen och ventilerade sin frustration efter Kanada över att “det inte var riktigt roligt” med hans lopp på banan. Ett chassibyte på Silverstone gav honom den komfort han tidigare saknat, och han hoppades att Williams skulle döma honom därifrån och ut – men när Nick de Vries tog poängen på Monza som en sen stand-in såg det ut att bli finalen spiken i kistan för Latfis förhoppningar om att stanna kvar till 2023.

Få kan färga Latifis resultat de senaste tre åren. Men han förtjänade mer än sin F1-karriär att bli något av ett meme, oavsett om det är att skämta tillbaka till Abu Dhabi, smeknamnet “GOATifi”, eller håna några av hans prestationer i kvalet, allt i jakten på kraften i sociala medier.

Det är inte klart hur framtiden ser ut för Latifi. Han njöt av länkar till F1-laget redan 2018 när han gjorde sin träningsdebut för Force India medan han konverterade i F2. En stor förändring kommer nu om han letar efter alternativ i andra racingkategorier. Latifi sa på Zandvoort att han inte hade tänkt så mycket på alternativ utanför F1 förrän han visste hur framtiden skulle komma med Williams. Men förhoppningsvis kan han ansluta sig till den långa listan av förare som, efter att ha sett sina Grand Prix-karriärer stanna av, fortsätter att njuta av framgångar på andra håll, vare sig det är i Indy Car eller Formel E eller sportbilsracing. Det finns många alternativ för honom.

Fokus nu kommer att vara för Latifi att njuta av de sista tävlingarna med Williams, insupa upplevelsen av att tävla i F1, och om han fortfarande söker någon form av mental återställning eller befrielse från effekterna av misshandeln han utsattes för efter Abu Dhabi, hitta den där sinnesfriden.

Det finns trots allt saker som är viktigare än att vara en F1-förare.