Royal Mail behöver förnyas – men hardball är ingen väg ut ur strid Nils Pratley

SGrovt, Royal Mails ledning säger inte att de river upp det nioåriga avtalet med Communications Workers’ Union, som fram till strejker de senaste veckorna hjälpte till att hålla arbetskonflikter i schack. Istället, när cheferna ser saker, De utövar samhällets rätt Att meddela uppsägning av skydd enligt avtalet vid landsomfattande strejker.

Skillnaden kan bli betydande om CWU går till domstol. Samtidigt är det signalen som räknas. Budskapet från ledningen är att den är villig att höja insatserna i en konflikt om lön och arbetssätt. Att utmana “Agenda for Growth”-avtalet – eller bara delar av det – var alltid en möjlig nästa upptrappning. Nu hände det.

Retoriken togs också bort flera hack. kunglig post gnäller om “unika, komplexa, dyra och mycket restriktiva avtal och strukturer” som används för att “motverka” modernisering. Samtidigt berättar CWU för sina medlemmar att de ser en “total attack på ert fackförbund” och starten på en plan för att förvandla verksamheten till en “plumb economy”-arbetsgivare.

Var är maktbalansen? För postanställda kan detta vara den punkt då man allvarligt bör överväga sin arbetsgivares moterbjudande att hålla samtal till Asas förmedlingstjänst. Två punkter verkar relevanta.

För det första skulle det vara svårt att säga att nationen har drabbats av allvarliga olägenheter på grund av de tre dagarna av strejker hittills. Hushåll drabbas av sena ankomst av elräkningar och liknande. Företag som skickar paket vet att andra transportörer finns tillgängliga. En strejk på den privatiserade Royal Mail kommer alltid att vara mindre störande än, säg, en strejk på järnvägarna.

För det andra är Royal Mail – det brittiska företaget, i motsats till den noterade koncernen som även inkluderar GLS:s lönsamma internationella verksamhet utanför Amsterdam – nu på väg att göra rörelseförluster i år. Den boom i efterfrågan som följde med nedstängningen, vilket ledde till att brittiska företag till vinster på 412 miljoner pund förra året, har vänts. Det råder en verklig finanskris, som aktiekursen antyder: den föll med 5 % på torsdagen till en tvåårig lägsta nivå på 205p.

Ordförande Keith Williams driver lyckan med att prata om idén om att bryta upp GLS – det kan inte ske snabbt och regeringen kommer säkert att behöva godkänna – men hans konto kan följas. De flesta Citi-analytiker sätter ett negativt värde på UK Postal Service Även utan ett uppbrott är Williams Pressure från investerare att isolera Storbritannien genom att säkerställa att GLS inte korssubventionerar en oreformerad Royal Mail.

Ingen av dem förnekar att ledningen spelat basket. Ett eländigt erbjudande om villkorad lön på 2 % (plus 3,5 %) kunde nästan ha utformats för att öka spänningarna, speciellt när aktieägarna fick 400 miljoner pund i aktieåterköp och speciell utdelning förra året.

Det grundläggande faktum kvarstår dock att Royal Mail på ett eller annat sätt måste moderniseras för att konkurrera med paketkonkurrenter som underskrider det när det gäller löner och arbetsmetoder. Den naturliga vägen ut ur denna tvist ser fortfarande ut som en affär som binder en löneökning värdig ytterligare reform. En omvänd samtalsrunda eller en Acas-sponsrad paus är inte den värsta idén.

Den ekonomiska prognosmakarens korruption kommer inte att sluta bra

En annan utveckling i regeringens avslag, detaljerad här igår, för att låta ministeriet för budget och ansvarsskyldighet tillhandahålla en uppdatering om tillståndet i ekonomin vid sidan av fredagens minibudget. Här var affärssekreterare Jacob Rees-Mogg på BBC Twos Newsnight på onsdagskvällen:

“Jag var väldigt för OBR när det etablerades. Jag trodde att det kunde vara ett mycket bra organ. Tyvärr var ingen av dess förutsägelser korrekta, så om folk litar på dess förutsägelser så litar de faktiskt på en halmgubbe.”

Detta är ett ovanligt uttalande för en minister i en sittande regering. OBR:s prognosrekord är inte perfekt, men det är allmänt erkänt som ett av de mest transparenta och opartiska organen i sitt slag i världen. På frågan om han ville bli av med OBR svarade Rees-Mogg: “Det är en fråga för kanslern.”

Vi kan nog förvänta oss mer i den riktningen när OBR äntligen får prata när den riktiga budgeten kommer senare i år. Korruptionen av det officiella ekonomiska prognosorganet har börjat. Marknaderna kommer inte att gilla det. Det här kommer inte att sluta bra.