Nationalisering på korten när ministrar tar bort honom från Caledonian Sleeper-serien sju år tidigare

SERCO kommer att förlora 800 miljoner pund Caledonian Sleeper-tjänsten, som har drivit passagerartåg över natten mellan Skottland och London i sju år.

Den nuvarande 15-åriga koncessionen tilldelades outsourcingföretaget Serco i maj 2014, med det 15-åriga kontraktet som trädde i kraft i mars 2015.

Transportminister Jenny Gilruth sa att SNP-regeringens beslut att avsluta Sercos franchise nästa år kom efter att företaget föreslagit en hemlig ändring av avtalet.

SNP sa att de välkomnade slutet på Caledonian Sleeper-kontraktet som gav möjligheten att “överväga att ta den ikoniska tjänsten under offentlig kontroll” som med ScotRail.

De skotska gröna har också krävt att tjänsten ska tas i offentlig ägo.

Beslutet kommer efter att den skotska regeringen anklagats för “inkonsekvenser och dubbelmoral” genom att inte inkludera Sleeper-franchisen i sina nationaliseringsplaner.

Transportsekreterare Michael Matheson meddelade i mars förra året att ScotRail-franchisen skulle överföras till statlig kontroll när Abelios 10-åriga kontrakt löper ut tre år tidigare efter prestationsproblem.

ScotRail kontrolleras nu direkt av den skotska regeringen genom ett “arms length”-företag. Flytten har väckt frågor om huruvida den skotska regeringen nu avser att förstatliga sömntjänsten.

Serco försökte omförhandla villkoren i kontraktet genom en process som kallas rebasing.

Gilruth sade att erbjudandet avvisades på grund av att “inte representerade valuta för pengarna för allmänheten”.

Hon sa: “Jag kan bekräfta att ett meddelande har skickats i dag som bekräftar att de skotska ministrarna kommer att säga upp franchiseavtalet med Serco Caledonian Sleepers Limited den 25 juni 2023.

“Arbete pågår för att fastställa arrangemang för fortsatt tillhandahållande av Caledonian Sleeper-tågtjänster efter den 25 juni 2023 och detta kommer att uppdateras till parlamentet så snart det är fastställt.

“Det är värt att notera att Serco Caledonian Sleepers Limited i allmänhet har tillhandahållit Caledonian Sleeper-tjänsterna väl och avsevärt förbättrats under de senaste sju åren.”

De skotska konservativas skuggtransportminister, Graham Simpson, sa att Gilruth måste ge mer detaljer om varför kontraktet sägs upp “med tanke på det faktum att Serco har presterat bra”.

Han tillade: “Det måste finnas en misstanke om att detta är motiverat av politisk ideologi och inte vad som är bäst för kunderna.”

Fackföreningar har länge drivit på för att tjänsten Sleeper ska återföras till offentlig ägo.

Sleeper-serien var en del av ScotRail tills den delades upp i ett separat kontrakt 2015.

SNP MSP Fiona Hyslop, tidigare ekonomisekreterare, sa: “Caledonian Slipper har betjänats väl av Serco under de sju år som den har drivit tjänsten och den har förbättrat den avsevärt under den tiden.

“Det är olyckligt att en överenskommelse inte har nåtts för att fortsätta kontraktet med Serco, men dessa kontrakt bör ge valuta för pengarna för den skotska allmänheten. Dess uppsägning är en möjlighet för den skotska regeringen att överväga att ta den ikoniska tjänsten i offentliga händer.

“Den skotska regeringen har redan framgångsrikt fört Scotrail till offentligt ägande, och att göra samma sak med Caledonian Sleeper är en möjlighet att fortsätta att förbättra servicen till dem som reser över natten mellan Edinburgh och London.

“Det kommer att finnas en formell process som kommer att behöva äga rum, men det här är ytterligare ett tillfälle att föra Skottlands järnvägar i skotska händer.”

Scottish Greens transporttalesman Mark Roskell MSP sa: “Det verkar vara en logisk möjlighet att återigen titta på potentialen i att ta Caledonian Sleeper-verksamheten i offentlig ägo.

“Särskilt i en tid av akuta ekonomiska svårigheter för människor över hela landet, och när våra klimatåtgärder aldrig har varit viktigare, verkar det vara en förnuftig och progressiv idé att utforska.

“Jag kommer att kontakta transportministern för att se hur detta kan utredas och agera.”

Tjänsten trafikerar normalt tåg sex nätter i veckan mellan Aberdeen, Edinburgh, Fort William, Glasgow, Inverness och London.

I mars 2015 avtäckte Nicola Sturgeon den nya exteriören av den nya Secro-serien, som skulle förvandla den berömda gränsöverskridande tågresan till ett “hotell på hjul”.

Förste ministern var i Inverness för att lansera tjänstens nya varumärke White Stage, som skulle bli symbolen för den nya Sleeper-franchisen.

Den skotska regeringen har fattat beslutet att skapa en oberoende Sleeper-franchise skild från ScotRail-paraplyet för första gången som en del av ett försök att förnya London-Skottland-trafiken till en “turistågsupplevelse för att konkurrera med de bästa i världen”.

Serco drev vid den tiden också Australiens ikoniska Indo Pacific transkontinentala tjänst, som länkade Sydney till Perth och Dubai Metro.

Serco noterade en ökning med 25% i helårsvinst före skatt efter att ha vunnit £700 miljoner i Covid-relaterade kontrakt över hela världen 2021, vilket tog dess totala pandemirelaterade intäkter till £1,1 miljarder.

Det London-noterade företaget redovisade en vinst före skatt på 192,2 miljoner pund 2021, jämfört med 153,3 miljoner pund föregående år.

Investerare belönades med en 72% ökning av utdelningen för hela året, med deras betalning på 2,41p per aktie för året värd 29 miljoner pund.

Bolaget har lovat att “fortsätta på vår väg” för att öka aktieägarnas avkastning, bland annat genom ett aktieåterköp värt upp till 90 miljoner pund.