Konsensusprognosen för lågkonjunktur riskerar självgodhet

Författaren är president för Queen’s College, Cambridge, och rådgivare till Alliance och Gramercy

Man skulle kunna tro att efter argumentet från förra årets provisoriska inflationsavläsning skulle konsensusprognosmakare vara mer öppna om hur de beskriver den amerikanska lågkonjunkturen de ser komma 2023.

De hävdar dock med tillförsikt att denna lågkonjunktur kommer att bli “kort och ytlig” och uppmuntrar oss återigen att “se igenom” en stor utveckling. Jag är rädd att detta kan vara en upprepning av de analytiska och beteendemässiga fallgropar som dök upp i förra årets dåliga inflationsläsning, vars konsekvenser vi ännu inte har lagt bakom oss.

Låt mig först betona att den här kolumnen inte handlar om att förutsäga en lågkonjunktur. Faktum är att även om jag ser insatserna som obehagligt höga, är jag inte övertygad om att detta är en färdig affär som vissa har förutspått. Jag förutser inte heller hur en sådan lågkonjunktur kan se ut. Jag skriver snarare för att varna för de fallgropar som undergräver den senaste konsensusprognosen.

Visst har det “korta och ytliga” samtalet flera saker. Arbetsmarknaden är stark, med stora vakanser som fortfarande fungerar som stötdämpare som isolerar jobben från nedgången i tillväxten. Den privata sektorns balansräkningar är relativt starka, med höga sparande som fortfarande skyddar hushållens konsumtion, företag som sitter på kontanter och redan avvecklade skulder. Och banksystemet är mindre benäget att verka procykliskt på grund av dess starka balansräkningar, bättre nettoresultat på grund av gynnsammare räntemarginaler och begränsade företagskonkurser.

Allt detta tyder på att den privata sektorn inte kommer att vara förstärkaren och förlänga lågkonjunkturen. Vissa hävdar att detsamma kan sägas om den offentliga sektorn, som snabb nedgång inflationstakt skulle tillåta Federal Reserve att växla ned och sedan pausa sina räntehöjningar. Samtidigt drivs betydande budgetåtstramningar för att bekämpa hög statsskuld av en delad kongress.

Dessa är alla giltiga argument. Men de är inte deterministiska. Det som är sant för ekonomin som helhet är långt ifrån sant för hela befolkningen. De mest utsatta människorna och företagen har redan minskat sitt sparande, möter mer begränsade inkomstmöjligheter och har mindre tillgång till lågkostnadskrediter. Deras skadliga effekt på tillväxten kompenseras inte lätt av de bättre.

Även om inflationen kommer att minska under de kommande månaderna, förväntar vi oss att se en klibbighet i en takt på cirka 4 procent. Det finns många anledningar till detta, från löner till globaliseringens föränderliga natur, till fleråriga effekter av omkoppling av försörjningskedjor och energiomställningen. Detta är en svår situation för Fed. Detta förvärras av det faktum att det inte bara hanterar ett kortsiktigt tillväxt-/inflationsdilemma, som blir mer osäkert på grund av de fördröjda effekterna av enorma räntehöjningar och den krympande penningmängden. Gud matas Ställs inför ett trilemma som också involverar finansiell stabilitet.

Även om finanspolitiken inte kommer att göra en skarp vändning till åtstramningar i absolut mening, kommer den att vara reduktiv på en relativ basis. Finanserna kommer att påverkas på liknande sätt – bankernas utlåningsförsiktighet förväntas öka på grund av likviditetskomprimering och större riskaversion bland icke-banker.

Sedan finns det den globala vinkeln. USA är inte den enda stora ekonomin som står inför en avmattning i tillväxten. Europa befinner sig redan i recession och Kina är fortfarande begränsat av sin noll-covid-politik. Sedan finns det Japan En utmanande utgång Avkastningskurvan granskaren. Allt detta i en tid då tillväxtmodeller behöver en betydande översyn.

Sådana samtidiga tillväxtsammandragningar öppnar dörren till elaka återkopplingsslingor, vilket framhäver behovet av större ödmjukhet när man förutsäger vad som väntar. Så är beteendemässiga överväganden.

När vi pressas ut ur vår komfortzon av störande nyheter, slår våra fördomar ofta in för att göra nyheterna mindre störande. Förra årets version av konsensusprognosmakare uppgick till “ja, vi har hög inflation men oroa dig inte, den försvinner.” Årets version är “Ja, vi står inför en lågkonjunktur men oroa dig inte, den blir kort och ytlig”.

Analytiska och beteendemässiga faktorer tyder på att vi bör vara försiktiga med det “korta och ytliga” konsensuspratet. Företag, regeringar, hushåll och aktieinvesterare måste planera med sikte på en rad möjliga utfall, utan att någon styr som baslinje. Sådan likviditet kräver skydd så mycket som möjligt mot policyfel, företagsmisstag och marknadsolyckor.

Scenarieplanering för ett bredare spektrum av möjliga resultat är hårt arbete och tar tid, och mycket av det kommer så småningom att visa sig vara mer. Att satsa på en skakig konsensusprognos kan dock visa sig vara mycket mer skadlig.