“Jag har aldrig sett något liknande”: Hur marknadsoro utlöste en försäljning av pensionsfonder | Pensionsbranschen

PEnsions fondförvaltare drog en försiktig suck av lättnad på torsdagsmorgonen. Efter dagar av marknadsoro, Akutingripande av Bank of England 65 miljoner pund Dagen innan – åtminstone tillfälligt – stabiliserade han priserna på brittiska statsobligationer, stödde pundet och stoppade försäljningen av en pensionsfond som hotade att utlösa en djupare kris i staden.

“Efter 35 år i branschen har jag aldrig sett något liknande”, säger Luke Hickmore, fondförvaltare på investeringsföretaget Abrdn. Men marknaderna var nu “mycket lugnare”.

“Bra att äntligen se Storbritannien [bond] Marknaden rör sig i en takt som liknar den i Europa.”

Ingen förutspådde kaoset som följde på Kwesi Kuartengs minibudget i fredags. Hans policyer fakturerades till en början som stadsvänliga, med banker och försäkringsbolag bland de största förmånstagarna av en skenbar tillväxtagenda som fokuserade på genomgripande skattesänkningar och avreglering i hela finanssektorn.

Men inom några timmar gav marknaderna en mycket hårdare dom på grund av oro för att förbundskanslern hade misslyckats med att finansiera dessa reformer, vilket skapade osäkerhet om stabiliteten i Storbritanniens ekonomiska utsikter. Sterling växelkurser föll, nå en rekordlåg nivå på måndagMedan priserna på brittiska statsobligationer sjönk.

Men även om strukturerade rubriker fokuserade på den omedelbara effekten på konsumenterna – När bolåneerbjudandena försvann Och räntorna på lånen började stiga – en storm drog igång i ett okänt hörn av pensionsmarknaden, som så småningom skulle kräva massiva centralbanksingripanden för att dämpa den.

Problemet kretsade kring användningen av finansiella nischprodukter som investeringsbanker erbjuder pensionsfonder som försöker hantera eller säkra sina risker. Dessa produkter – kallade ansvarsdistrerade investeringar, eller LDI – hjälper till att kompensera för skulder och risker i pensionsfondernas böcker.

Men när tillgångspriserna sjönk under veckan – inklusive brittiska statsobligationer eller obligationer – krävde dessa banker ytterligare säkerheter för att kompensera pensionsfondernas skulder, vilket tvingade fonderna att dumpa tillgångar och skaffa kontanter med kort varsel.

Experter säger att pensionsfonderna inte löpte någon omedelbar risk för insolvens. Osäkerheten om försäljningens omfattning – och hur länge den kommer att pågå – har dock väckt oro på “loop of doom”När tillgångsförsäljning sänkte priserna ytterligare, vilket resulterade i högre säkerheter, vilket sedan resulterade i ytterligare försäljning.

Och så gick kraven ner i kedjan: från banker som behövde säkerheter, till investeringsförvaltare, som var tvungna att förmedla budskapet till pensionsfondernas kunder på arbetsplatsen där de arbetade, eftersom guldpriserna fortsatte att rasa.

Legal & General, ett av Storbritanniens största pensions- och försäkringsbolag, var bland de första att skicka säkerhetssamtal till sina pensionsfondkunder på söndagskvällen. Därifrån började rykten spridas om problemets omfattning, och uppskattningarna om storleken på säkerhetssamtalen fortsatte att växa.

En av anteckningarna som cirkulerade bland fondförvaltare var från Goldman Sachs kreditförsäljningsteam, som föreslog att brittiska pensionsfonder – som tillsammans har cirka 1,8 miljarder pund i tillgångar – kan tvingas ställa upp till 550 miljarder pund i säkerheter. täcka sina kontrakt om guldpriserna fortsätter att falla.

På onsdagsmorgonen skrev kapitalförvaltaren Blackrock till pensionsfondkunder och sa att de “nära övervakade” fonder som riskerar att få sina tillgångar “uttömda” som ett resultat av deras LDI-exponering.

Hastigheten på marknadens rörelser var problemet. Experter sa att om obligationsräntorna – som rör sig omvänt till priserna – hade stigit mer gradvis, skulle problemet ha varit hanterbart. “Men när du har chockrörelser där du får säkerheter, blöder det in i andra tillgångar och orsakar smitta.” sa Hickmore.

Det var inte klart hur pensionsfonderna skulle få in tillräckligt med pengar på allt kortare varsel. Det innebar att försäljningen kunde spridas till tillgångar, inklusive aktier och företagsobligationer, vilket ytterligare underblåste rädslan för en undergångsslinga.

“Det kommer att bli mer än en krull”, den första Bank of England Det sa guvernör Mark Carney till BBC på torsdagen. “Med andra ord, det kommer att hoppa genom finansmarknaderna, till motparterna – de människor som pensionsfonderna hade att göra med”, tillade han och hänvisade till investeringsbankerna och clearingbankerna som erbjöd kontrakten.

“Det var därför Bank of England tillfälligt gick in för att rätta till skeppet… Om banken inte hade gjort något, tror jag att vi skulle ha haft ytterligare höjningar av statsobligationsräntan, och några av dessa pensionsfonder kanske inte hade kunnat att göra det. göra kortsiktiga åtaganden.”

Men Carney betonade att förmånsbestämda pensionsplaner – som var kärnan i försäljningen – var “i allmänhet bra” och “hade tillräckligt med tillgångar för att betala” framtida pensioner.

Simon Wolfson, VD för detaljhandeln nästaHan sade att frågor fortfarande måste besvaras om pensionsfondsystemets pipeline och i synnerhet användningen av LDI.

Verkställande direktören sa att återförsäljarens eget pensionssystem vägrade att använda LDI på grund av oro för att det skulle kunna leda till ökad risk. Han sa att företagets kassör till och med hade skrivit till Bank of England flera år tidigare för att varna för den inverkan kontrakten kan ha på finansiell stabilitet .

Wolfson sa att LDI:er bara är ett “extremt exempel” på en allmän förändring mot obligationsinvesteringar som ett sätt att minska risken, vilket “faktiskt skapade mer risk.”

Bank of England lovade att göra upp till 65 miljarder pund tillgängliga för att köpa obligationer under 13 arbetsdagar – i genomsnitt cirka 5 miljarder pund om dagen. Det faktum att centralbanken spenderade bara 1 miljard pund för att stödja marknaderna på onsdagen signalerade att problemet kan begränsas.

Men när obligationsräntorna stiger igen på torsdag eftermiddag, kommer uppmärksamheten att fokuseras med laser på storleken på bankens köp, mitt i rädslan för att ytterligare ingripande kommer att krävas efter mitten av oktober

Ändå finns en viss optimism kvar: om Kuarteng kan driva igenom en oberoende bedömning av budgeten av Office for Budget Responsibility, och bevisa att hans politik är fullt prissatt utan att kräva stora nedskärningar av offentliga tjänster, skulle fondförvaltare kunna få tag på lågkostnadstillgångar till en klämma. .

“Om allt är lugnt”, sa Hickmore. “Vi kommer alla att ha den bästa köpmöjligheten i ett decennium.”