“Jag är i kris varje dag”: priserna överstiger belgarnas inflationsjusterade löner Belgien

Avid en blick, Belgien Han verkar ha hittat svaret på levnadskostnadskrisen som griper Europa. I detta välmående land där fackföreningarna fortfarande är relativt starka stiger löner, pensioner och förmåner automatiskt i takt med inflationen.

Många regeringar övergav liknande politik efter oljeprischocken på 1970-talet, men Belgien fortsatte att skydda arbetarnas löner på detta sätt. Luxemburg är det enda europeiska land som fortfarande helt kopplar löner till priser, även om flera andra länder har mer begränsade länkpolicyer.

Jean-Luc Vannieuwenhuyse, en juridisk expert på personaltjänstleverantören SD Worx, förutspådde en “tsunami av indexering” till följd av hög inflation, som nådde 12,27 % i Belgien i oktober, den högsta nivån sedan 1975.

De allra flesta belgiska arbetare är skyddade, men tappen har inte lättat allas oro för levnadskostnaderna.

Avi-Gal Urbain, en 31-årig städare som uppfostrar fyra barn i den före detta gruvstaden Charleroi, säger att hon letar igenom stormarknadernas hyllor efter specialerbjudanden och har sänkt sin uppvärmning till tre timmar om dagen, men kämpar fortfarande för att klara sig.

“Varje dag tänker jag: kommer jag att ha tillräckligt med pengar för att mata mina barn i slutet av månaden?” sa Urbain, som också är representant för en fackförening. “Vi kommer inte ens in i minusgrader än. Hur ska vi göra på full vinter?”

Hon sa att hon fick en indexreglerad löneökning, men fann att priserna fortfarande översteg vad hon tjänade.

Hon är långt ifrån ensam: 73 % av belgarna tycker att automatisk länkning inte räcker för att kompensera för högre priser, enligt Ipsos-undersökning för Le Soir Postat i måndags. Mer än två tredjedelar sa att deras köpkraft hade minskat det senaste året, jämfört med 26 % som trodde att den hade förblivit stabil och 6 % som sa att den hade ökat.

Analytiker menar att den pessimistiska synen i undersökningen, som genomfördes i slutet av november, kan spegla eftersläpningen i löneökningarna. Medan vissa arbetare, som de inom gas- och elsektorn, får en löneökning en månad efter att inflationen når en viss nivå, måste andra vänta till början av ett nytt år.

Indexeringen omfattar inte heller “ohälsosamma” produkter, såsom bränsle, cigaretter och alkohol. När det kommer till bensin sårar det människor som Urbain, som är beroende av sin bil för att köra till kunder på landsbygden.

Det största problemet kan vara att energipriserna stiger mycket snabbare än den allmänna inflationen: priset på naturgas var 64 % högre i november 2022 jämfört med samma månad förra året, medan el steg 42 %. I sammanhanget är det ingen tröst att enstaka köp i inflationskorgen, som tv-apparater och smartphones, blivit billigare.

“De tillfrågade i undersökningen har rätt i den meningen att den automatiska kopplingen faktiskt inte lyckas … att skydda dem från prisuppgången och den därav följande förlusten av köpkraft”, säger Philippe Lednett, ekonom på ING, till Le Soir .

Fackföreningarna var upprörda över den belgiska regeringens förslag om en reallöneökning på noll. Enligt belgisk lag föreslår den federala regeringen reallönenivåer (utöver indexerade höjningar) och kan anta lagstiftning för att upprätthålla räntan, om arbetsgivare och fackföreningar inte är överens om dess förslag. Regeringskällor tror att chansen att chefer och fackföreningar kommer överens om en nolllöneökning sannolikt inte existerar och räknar med att införa lönetaket före årets slut.

Fackföreningarna har redan organiserat två generalstrejker 2022 och planerar stora demonstrationer den 16 december. “Sedan finanskrisen har reallöneökningar (utöver indexering) inte funnits”, de tre största fackföreningarna. sa. Fackföreningarna motsätter sig 1996 års lag om lönenormer, som begränsar omfattningen av reallöneökningar genom att jämföra dem med Frankrike, Tyskland och Nederländerna.

Samtidigt kräver belgiska arbetsgivare att den automatiska indexeringen ska frysas, med argumentet att politiken försätter dem i underläge jämfört med grannar som inte står inför automatiska löneökningar. Utan förändringar av indexet “kommer den belgiska ekonomin att slå i väggen”, sa Federation of Belgian Enterprises i juni. Företag kommer att skjuta upp investeringar, medan landet riskerar en lönespiral som accelererar inflationen, hävdade FEB.

Paul de Grauw, ekonom vid London School of Economics och tidigare belgisk parlamentsledamot och senator, ser inte mycket bevis på en löne-prisspiral. Den belgiska inflationen är nära det europeiska genomsnittet, konstaterar han, och dess konsumentprisindex i november var något lägre än Tysklands (11,3 % enligt Eurostats uppskattning).

Indexering kan dock vara komplicerat för vissa företag. “Justeringen kommer att vara 10-11% på en gång i januari, så det kan bli en stor chock,” sa de Grau.

Han ser inte att fackföreningar inleder en stor kampanj av industriell oro och noterar att “den genomsnittliga belgiska arbetaren är arbetslös [person] och pensionär” har inte förlorat köpkraft jämfört med människor i Storbritannien, där det finns en “total frånvaro” av en indexeringsmekanism.

Sådana internationella jämförelser kan komma som kall tröst för belgare som kämpar för att betala sina räkningar. Jag är i kris varje dag,” sa Urbain. “Varje dag är konstant press. Det är rädsla i min mage.”