Brexit: Har näringslivet hittat sin röst?

Detta är den tredje delen I en ny FT-serie, Brexit: The Next Step.

Nästan två år efter att Storbritanniens handelsavtal efter Brexit med EU trädde i kraft, pratade företagschefer i salarna på CBI:s årliga konferens förra månaden fortfarande om deras kamp med gränsfriktioner och bristande tillgång till kvalificerad arbetskraft i EU .

Men den skarpa skillnaden från förra årets sammankomst var att företagsledare för första gången sedan Storbritannien lämnade EU hoppades kunna ha ett mer pragmatiskt samtal med politiker om de negativa effekterna av Berkazit både inom handel och investeringar.

“Jag säger till Brexit, det bästa för Brexit är en ekonomi som växer. Dess största risk är en som inte gör det”, säger Tony Danker, vd för CBI, som representerar nästan 200 000 företag.

CBI har tidigare kritiserats av Brexit Tory-anhängare, som attackerade organisationen för att ha stöttat Remain-kampanjen 2016. Parlamentsledamöter och tjänstemän på Downing Street har upprepade gånger kritiserat företagsledare över regeringens lobbying för bättre handelsförbindelser med EU, framför allt ledda av Boris Johnson som rapporteras ha sagt “jävla affärer” som svar på deras oro över en hård Brexit.

Företagsgrupper har länge hävdat att brexitpolitiken har överskuggat den ekonomiska verkligheten. Men i år säger de att de ser en förändring i den politiska stämningen, dels på grund av ministerförändringar efter Johnsons och Liz Truss avgång, men också på grund av ekonomisk påverkan Brexit har blivit tydligare efter att först ha blivit mörkt av pandemin.

Brexit: nästa steg

• Brexit och ekonomin: Träffen var “avsevärt negativ”

• Handelsavtalet mellan Storbritannien och Australien: “För mycket för för lite”

• Brexit: Hittade företagen sin röst i Brexit?

• Del 4: Politik och Brexit: rädsla för “B”-ordet

“De tektoniska plattorna börjar skifta”, säger Ben Fletcher, policychef på Make UK, som representerar många tillverkare som fortfarande har svårt att importera delar och sälja utomlands.

“Samtal med ministrar känns mycket mer normalt igen – en återgång till ärliga samtal om vad problemen är och vad folk föreslår”, sa han. “Förr var det bara folk som sågs, men nu lyssnar folk.”

Sarah Pollard, finanschef på PZ Cussons, sa till delegaterna på CBI-konferensen att Brexit hade “en mycket tydlig inverkan på tillgången till talang och konsumenternas förtroende”. “En närmare relation med Europa, som med alla större handelsblock, kommer att skapa mer motståndskraft och flytkraft” i ekonomin, tillade hon.

Många diskussioner kring konferensplatsen fokuserade på tillväxt snarare än Brexit, och betonade behovet av att mildra slaget från den försämrade ekonomiska miljön. “Det här är inte brexitprat”, sa en företagsledare. “Det är ett tillväxtsamtal.”

Som ett tecken på tinningen i relationerna bjöd regeringen in företagsgrupper att föreslå idéer för att förbättra investeringsklimatet i tid till nästa vårbudget. “Vi har fått höra att höstens uttalande handlar om de tuffa finanspolitiska kraven, men ministrarna kommer att komma tillbaka nästa vår med en tillväxtfrämjande industripolitik”, sa en affärschef.

Företag är realistiska om hur långt de går för att ändra politik. “Ingen vill välja bort Brexit”, sa Fletcher. “Men vi kan prata om hur man får det att fungera bättre och även ta itu med områden som arbetsbrist genom att återuppta listan över kompetensbrist.”

Företagen har också fått ett lyft av effekterna av de senaste månadernas politiska kaos, vilket tydligt har påverkat investerarnas förtroende. Carl Ennis, VD för Siemens UK, berättade för BBC Förra veckan att “det som verkligen saknas i Storbritannien är stabilitet… Vi har sett att det är mycket svårare att locka kapital till Storbritannien – och det är i hela branschen i stort”.

Johnny Rautewery, vd för Tharsus, en tillverkare i Blyth, en “Red Wall”-stol som vann de konservativa 2019, sa att Brexit fortfarande är en källa till osäkerhet. Vill du investera, hur ser framtiden ut? Det har inget med reglering att göra. Det har med konkurrenskraft att göra.”

Linjediagram över brittiska verkliga företagsinvesteringar (Q2 2016 = 100) som visar brittiska investeringar fortfarande långt under nivåerna före folkomröstningen

Kritiken mot regeringen och dess politik var rak vid Chemical Industries Associations årliga middag, som hölls på natten då Jeremy Hunts höstuttalande.

Regeringen vägrade skicka en minister till evenemanget, vilket var brukligt tidigare år, men när detta tillkännagavs utbröt en skara på flera hundra delegater från några av de största namnen inom brittisk industri i spontana applåder.

Den kemiska industrin, som har en export på mer än 50 miljarder pund om året, varav hälften går till EU, är en nyckelkomponent i brittisk tillverkning och sysselsätter direkt 150 000 kvalificerade arbetare.

Tal av CIA:s ordförande och generaldirektören spårade ur den senaste följden av konservativa premiärministrar, med föga smickrande bilder av Johnson och Truss som blinkade på jätteskärmar.

Tom Crotty, ordföranden för CIA, sa att Brexit fortsatte att skapa en motvind för industrin och frågade varför Storbritannien verkade “titta ner med näsan” på våra största handelspartner.

Andra höll med. Florence Wertzlan, Senior Vice President, Industry, Marketing and Sustainability på Dassault Systèmes, noterade att företag kan ta till sig den senaste tekniken och implementera bästa praxis endast genom “inklusive gränsöverskridande handelsrättigheter… som tillåter tillgång till kunskapsdelning mellan olika institutioner i olika länder.”

“Det måste finnas ett hållbart tillvägagångssätt över gränserna för att underlätta engagemang och relationer mellan forskare och teknikexperter i olika länder, snarare än att återvända till en värld där dessa färdigheter uteslutande finns i ett land.”

Företagsledare hoppas att den nye affärssekreteraren Grant Shapps kommer att vara mer öppen än sina föregångare för att utforska sätt att hjälpa företag att hantera de utmaningar de står inför. Tidigare affärssekreterare var bara intresserade av att höra om Brexit “möjligheter” snarare än att prata om hur man skulle ta itu med problemen, enligt personer inblandade i diskussioner med ministrar.

Simon French, chefsekonom på Panmore Gordon, ser en förändring i hur Brexit diskuteras efter obekräftade – och sedan förnekade – rapporter som tydde på att regeringen skulle kunna överväga ett schweizisk handelsavtal med EU.

French sa att det faktum att frågan överhuvudtaget togs upp utlöste ett samtal mellan investerare. “Nyligen har inhemska investerare frågat vad som kommer att orsaka en omvärdering” av Storbritannien som en plats att investera, sa han. “Är det här en innovativ tillväxtplan? Är det reformer på utbudssidan? Eller låtsas inte den brittiska politiska klassen öppet att svart är vitt?

“Jag hävdar att det senare är det viktigaste på kort sikt. Storbritanniens ministrar ser inte ut som seriösa människor om de låtsas inflytande [of Brexit] Finns inte”, tillade han.

Företag försöker redan kontakta tjänstemän om framtida policyer. Förra veckan, en rad brittiska företag, juridik, arbetskraft och miljö grupper skickade ett brev till Shapps och hävdade att det EU-ägda lagförslaget, som syftar till att ta bort EU-härledda lagar från lagboken i slutet av året, “kommer att visa sig kostsamt och byråkratiskt och undergräva den säkerhet och stabilitet som arbetare och företag behöver om ekonomin ska blomstra.”

När han talade på Fords nya Halewood-fabrik efter att ha tillkännagivit en investering på 150 miljoner pund på torsdagen, sa Tim Slater, ordförande för Ford UK: “Det som verkligen är viktigt för Storbritannien är att handels- och samarbetsavtalet med EU fortsätter att stärkas och stabiliseras.

“Om vi ​​spenderar alla dessa pengar är det en investering på 10-15 år, [and] Vi måste se till att miljön förblir stabil”, tillade han. “Det viktigaste för oss är att avtalet verkligen vårdas och skyddas av regeringen.”

Det finns dock farhågor om att Sunaks politiska svaghet lätt kan leda till att han hårdnar sin Brexit-hållning för att vinna över irrationella fraktioner i sitt parti. Vissa företagsledare säger att de har sett få framsteg hittills i sina samtal med tjänstemän.

William Bain, chef för handelspolitiken vid de brittiska handelskamrarna, sa att han kände att det nu fanns “mer drivkraft att ta upp frågor om TCA:s icke-tariffära barriärer”, men det var fortfarande liten skillnad i praktiskt engagemang från tjänstemannen. nivå.

“De måste engagera sig mer proaktivt med oss ​​angående de lösningar som vi och andra har föreslagit. Det finns fortfarande en markant skillnad mellan engagemang i resten av världshandeln och det med EU.”