“Bretagne var trasig. Jag är trasig och det är fruktansvärt’: Elton John om att hjälpa Britney Spears att sjunga igen | Elton John

niondeHans juli, i en liten källarstudio i Beverly Hills omgiven av ljus, färgade lampor, tangentbord och hennes nya man, Britney Spears Återupptog sin musikkarriär. Sex år sedan hennes senaste album, och nio månader sedan hon släpptes från konservatoriet som hade dominerat hennes liv i 13 år, var hon i producenten Andrew Watts hemmastudio och spelade in sina stämmor för Hold Me Closer – en duett med Elton John . Vilket kanske spelar upp hans framstående hit, Tiny Dancer från 1971, med The One från 1992 (och ett streck av Don’t Go Breaking My Heart från 1976).

Spears anlände med hennes sång upphettad och beslutsam med idéer om hennes bidrag, och avslutade föreställningen på mindre än två timmar. “Hon sjunger fantastiskt”, säger John från sitt hem i södra Frankrike. “Alla sa att de inte trodde att hon kunde sjunga längre. Men jag sa att hon var briljant när hon började så jag tror att hon kan. Och hon gjorde det, och jag var så exalterad över vad hon gjorde.”

Släppt idag, den euforiska Hold Me Closer följer Cold Heart, Johns duett 2021 med Dua Lipa, som kombinerade hans hits Rocket Man, Sacrifice, Kiss the Bride och Where’s the Shorah? och gjorde honom till den första soloartist som hade en brittisk topp 10-singel på sex olika decennier. “Jag vill göra en varje år för en rolig, glad sommarhög”, säger John. Efter att han och Watt skapade den nya remixen av Tiny Dancer var de inte säkra på vem de skulle bjuda in som gästsångare. Då fick Johns man, David Furnish, en idé. “Han sa att det skulle vara underbart för Britney Spears att göra det”, säger John, när paret sitter sida vid sida en dag efter att ha överraskat matgäster på en restaurang i Cannes med en improviserad tolkning av låten. “Jag sa, det är en ganska fantastisk idé. Hon har inte gjort någonting på så länge. Jag har följt vad som händer henne länge.”

Singeln Hold Me Closer.

John var ett fan från dag ett. “Hon gav bara ut otroligt lysande skivor”, säger han. “Hon sjöng och dansade så vackert.” De träffades första gången på hans AIDS Foundation Oscar-visningsfest 2013, och hon var “lovely – lovely”. Och de hade sin bostad i Las Vegas på den tiden, hon på Planet Hollywood, han på Caesars Palace. Men även om de ofta bodde i samma flerfamiljshus, “sågs vi inte riktigt”, säger John.

Med tanke på vad vi vet nu är det svårt att föreställa sig att många såg Spears på den tiden. I sitt skrämmande vittnesmål vid en domstolsförhandling om hennes roll i juni 2021 sa Spears att hon blev straffad och satt på litium för att hon tackade nej till ny koreografi under vistelsen, föreställde sig att hon var en slav, tjänade miljoner för kontrollanterna, inklusive sin far, Jamie Spears, samtidigt som hon själv fick ett veckopeng på $2 000.

Elton John under sin Farewell Yellow Brick Road-turné i New Orleans i januari.
Elton John under sin Farewell Yellow Brick Road-turné i New Orleans i januari. Foto: Derick Hingle/AP

I januari 2019 avbröt hon vistelsen och meddelade ett “arbetsavbrott på obestämd tid”. Strax efter gick #FreeBritney-rörelsen mainstream, övertygad – korrekt skulle det visa sig – att Spears utnyttjades och misshandlades. I september 2021 publicerade The New York Times dokumentären Britney Spears inramning, som beskriver hennes kamp med sin far. John tittade på det. “Du glömmer att hon var den största stjärnan i hela världen vid den tiden. Och att se vad som hände henne gör mig så arg. Det som hände henne borde inte ha hänt någon.”

Spears släpptes från sin tjänst av en domare i november 2021. Månaden därpå sa hon att hennes erfarenheter hade gjort henne rädd för musikbranschen, utan avsikt att ta upp sin karriär. “Att inte göra min musik längre är ett sätt att säga ‘fy fan dig'”, skrev hon på Instagram. Men hon behövde ingen övertygelse för att gå med John i en duett, säger han.

Spears var på väg att flyga till London för att spela in med John, men hon var mitt i sin smekmånad efter sitt bröllop med den iransk-amerikanska modellen och skådespelaren Sam Asgari – efter att det beslutats att gifta sig eller administrera sin egen preventivmedel under myndigheten – och så spelades den in med Watt i hans studio i Los Angeles Les. Han hade aldrig träffat henne förut. När hon kom pratade de om musik de gillade. “Hon frågade mig vilka mina favoritartister var – Prince – och jag frågade henne vem hennes var. Hon sa Elton John“, säger Watt. “Sången var så viktig för henne, och du kan höra den i hennes sångframträdande. Hon sjunger av sig rumpan.”

Det var som om ingen tid hade gått sedan Spears senast gick in i studion, tillägger Watt. “Hon var så redo. Hon spenderade tid med skivan och visste hur hon ville göra det.” För att bygga låten, förklarar han noggrant, tog han gitarren från Tiny Dancer, en begravd källa så lågt i mixen att man knappt kan höra den, och pillade med beatet. Att extrahera originalbasen och strängarna och påskynda dem gav det en discokänsla. För att höja känslan av uppstigning punkterar han låten med ett skalklättrande, himmelsbundet prov av “Hold Me Closer”. Och John spelade ett nytt Rhodes-piano (detta är hans ursprungliga sång).

Musikproducenten Andrew Watt i sin hemmastudio i Los Angeles.
Musikproducenten Andrew Watt i sin hemmastudio i Los Angeles. Foto: Chris Pizzello/Invision/AP

Watt är 31, den bästa åldern för att ha varit ett stort Spears-fan sedan barndomen med sina affischer på väggen. Nu mötte han en av de största popstjärnorna genom tiderna när han spelade in den omedelbart igenkännliga, ringande, blomstrande sången i samma rum. “Hon trodde inte på att lägga upp sin röst och dubbla, vilket är en av de svåraste sakerna att göra. Hon pressade sig verkligen, röstmässigt. Ibland när du producerar är det största du kan göra att inte säga någonting, så jag låt henne bara göra sin grej. Hon är så bra på att veta när hon har rätt attityd. Hon har helt tagit över.”

Spears spelade in falsettdelarna först, sedan replikerna som hon bältade ut. Watt behövde aldrig be henne göra något, och såg henne kräva sina egna höga krav. “Hon fortsatte: ‘Nej, igen, igen, igen’.” Sedan fick hon en “fantastisk idé”, säger han. “Hon ville lyssna på musiken några gånger och hon började göra alla sina fantastiska reklamfilmer som gör skivan så dess. En liten dansare med sin egen röst är speciellt nog, men sedan gick hon igenom och gjorde alla dessa fantastiska löpningar.”

Efter att de spelat in var Spears “otroligt specifik” om hur hon ville blanda sin sång och nivåer, säger han. “Hon var verkligen samarbetsvillig och hade riktigt bra idéer om produktionen. Hon är en expert på musik för att få dig att dansa.” (Spears huvudsakliga uppträdandeform de senaste åren har varit att lägga upp självkoreograferade dansvideor på Instagram.) “Så många av hennes skivor är popperfekt, hon har jobbat med alla tiders storheter och skapat tidlös pop. Vi försökte få fart på skivan och förstärka vissa delar av ljudet för att få det att pumpa och få dig att dansa.”

Britney Spears uppträdde i San Jose, Kalifornien 2016.
Britney Spears uppträdde i San Jose, Kalifornien 2016. Foto: Steve Jennings/WireImage

Med tanke på hur maktlös Spears sa att hon var i färd med att göra sin egen musik under sin tid på konservatoriet måste hon ha känt sig befriad att utöva sin expertis i studion, föreslår jag. “Vi kom inte riktigt in på det”, säger Watt. “Hon kom dit för att sjunga och spela in. Hon är så proffsig. Och om det var något hon tänkte på så satte hon allt på skiva.”

Det var efter det, erkänner John, som Spears behövde övertygas om att det var rätt sak att släppa remsan. (Den 25 augusti twittrade hon att hon var “ganska chockad … det här är en stor sak för mig!!!”) “Vi var tvungna att få henne att erkänna vad hon gjorde”, säger han. “Hon har varit borta så länge – det finns mycket rädsla där eftersom hon har blivit förrådd så många gånger och hon har inte riktigt varit i offentlighetens ögon så länge. Vi höll henne i handen under hela processen, vi försäkrade henne att allting skulle vara bra.”

“Jag är så exalterad över att kunna göra det här med henne, för om det är en stor hit, och jag tror att det kan vara det, kommer det att ge henne mycket mer självförtroende än hon redan har och hon kommer att inse att folk verkligen älskar henne och bryr sig om henne och vill att hon ska vara lycklig. Det är allt som vem som helst skulle vilja ha efter att hon gått igenom en så traumatisk period.”

John är inte främmande för att hjälpa musiker som upplever svårigheter i varken sitt privata eller professionella liv, från George Michael, Robbie Williams och Geri Horner (Halliwell) på 1990-talet till samtida artister som Lewis Capaldi, xx’s Oliver Sim och Sam Fender. Han drivs av sina minnen från sina kamper, säger han. “Det är svårt när man är ung. Britney var trasig. Jag gick sönder när jag blev nykter. Jag var på ett hemskt ställe. Jag gick igenom den här trasiga känslan och det är fruktansvärt. Och lyckligtvis har jag varit nykter i 32 år och det är den lyckligaste jag någonsin varit. Nu har jag erfarenheten att kunna ge råd till människor och hjälpa dem eftersom jag inte vill se några artister på en mörk plats. Många artister, man skulle kunna tro att de skulle ha mycket av självkänsla men det gör de inte, och det är därför vi går upp på scenen och får applåder, sedan går vi av scenen och vi är tillbaka till början.”

Han vill att musiker ska “tycka om vad de gör och känna att de är värda det”, säger han. “De förtjänar att vara lyckliga och att bli älskade och att få godkännande från någon som jag. När jag först åkte till Amerika hade jag uttalanden från Leon Russell, George Harrison, bandet, Neil Diamond – det gjorde mig så glad. Det gör mig du inser att de bryr sig och det gav mig en bekräftelse på att det jag gjorde var bra.”

Konstnärerna som barn på konstverket Hold Me Closer.
Konstnärerna som barn på konstverket Hold Me Closer.

Kamratstöd är en sak: bör branschen regleras bättre för att stödja musiker och förhindra exploatering? “Det beror på en bra chef till att börja med”, säger John. “Någon som är med dig 24/7, som tror på dig. Allt handlar om att nå ut. Jag har aldrig sträckt ut handen och bett om hjälp för jag tänkte, jag är för stolt – det skulle få mig att känna mig svag. Mycket av dessa artister når inte ut efter hjälp, så jag fick reda på det och ringde och sedan träffas vi.

“Jag vet inte riktigt om musikbranschen. Alla har olika fall. Det är väldigt svårt för unga musiker idag att starta en karriär. Sam Fender gjorde det med sin andra skiva. Little Sims var fantastisk, men hon kunde inte gå till Amerika för att hon inte hade pengar för att göra sin turné, och det är en katastrof för henne eftersom skivan går ganska bra i Amerika. Så det är mycket press. Det är vad det är. Men jag är farbror Elton . De kan ringa mig.”

När det gäller Spears twittrade hon innan releasen att hon lär sig att “varje dag är ett rent blad för att försöka bli en bättre person och göra det som gör mig glad… Jag vill vara orädd som när jag var yngre.”

“Rehabilitering är en underbar sak för alla”, säger John. “Och jag håller bara tummarna för att det ska återställa hennes självförtroende att återvända till studion, göra fler skivor och inse att hon är väldigt bra.”

Hold Me Closer är ute nu.