Avanti kommer att få en förlängning av stoppluckor för West Coast Trains-serien

Ministrarna förbereder sig för att ge den oroliga tågoperatören Avanti en kortsiktig förnyelse av sitt kontrakt för att fortsätta köra tåg på västkustens stambana efter Två månader av schemakaos.

Den nya transportsekreteraren Anne-Marie Trevelyan skulle fatta ett beslut om att behålla Avanti i mitten av oktober, efter en period då hälften av dess tjänster som förbinder London och Skottland, via flera större städer, skars ner på grund av “allvarlig” personalbrist.

Personer som är bekanta med samtalen mellan Avanti och transportministeriet sa att regeringen nu avser att bevilja ett avbrottsförlängning till april, snarare än att dra tillbaka franchisen helt eller förnya den till 2031.

Avanti, som drivs av ett joint venture mellan UK First Group och den statliga italienska operatören Trenitalia, upprörd bland pendlare, företag, riksdagsledamöter och regionala ledare när den plötsligt tillkännagav sin tillfälligt reducerade tidtabell den 8 augusti.

Tjänsterna mellan London och Manchester minskade från tre till en timme i timmen nästan över en natt, med restriktioner för att köpa biljetter i förväg, även om operatören förra veckan återupprättade vissa tjänster och lovade att återgå till en fullständig tidtabell i december.

Flytten berodde på att chaufförerna inte längre gick med på att arbeta på vilodagar, ett drag som regeringen och företaget till en början skyllde på inofficiella stridsåtgärder, men enligt fackföreningarna beror det på att relationerna mellan de företag som personal och ledning och en kronisk brist på förare.

Trots tidtabellsreduktionerna, som Avanti säger är utformade för att förbättra tillförlitligheten, upplever passagerarna fortfarande avbokningar och förseningar – inklusive för personer på väg in i denna vecka Konservativa partikonferensen i Birmingham.

Andy Burnham, Labour-borgmästaren i Greater Manchester, sa att i genomsnitt 10 procent av de återstående tjänsterna på linjen in till staden dessutom hade ställts in under de senaste tre veckorna, medan mer än en fjärdedel – 27 procent – hade försenats .

Avantis kontrakt skulle förnyas den 16 oktober och en tidigare transportminister sa nyligen att “alla alternativ” övervägdes.

En sådan förnyelse, att gummistämpla en affär från 2019 för att driva tjänster till 2031, skulle normalt vara en formalitet. Ministrarna håller på att flytta alla järnvägsoperatörer till nya kontrakt för att ta hänsyn till intäkterna från pandemin.

En kortsiktig förlängning skulle göra det möjligt för ministrarna att undvika det politiskt obekväma beslutet som skulle få dem att belöna oroliga operatörer med ett långsiktigt kontrakt och ge företag till våren på sig att lösa frågor.

Burnham ringde denna vecka för att säga upp kontraktet med Avanti och nationalisera tjänsten om det inte blir någon förbättring i slutet av oktober. Det finns dock liten aptit hos regeringen att mer fullständigt nationalisera järnvägsnätet. Andra oroliga eftergifter, inklusive de norra och östra kusterna har redan tagits under offentlig kontroll.

DfT sa att de träffade Avanti regelbundet för att diskutera dess prestation, som under sommaren stämplades som “hemsk” av transportsekreterare Baronessan de Vera, när den noterade den lägsta passagerartillfredsställelsen av någon operatör.

En talesman för avdelningen sa: “Problemen som Avanti står inför är ett utmärkt exempel på varför vi behöver modernisera våra järnvägar, så att passagerare kan njuta av tillförlitliga tidtabeller som inte förlitar sig på välviljan hos förare som frivilligt arbetar övertid i första hand.”

Lavanti kontaktades för en kommentar.